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Ariane 5 commence mal l’année avec deux satellites mal positionnés

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Ariane 5 commence mal l’année avec deux satellites mal positionnés

L’année 2018 démarre mal pour Ariane 5: les deux satellites de télécommunications lancés jeudi n’ont pas été mis sur la bonne orbite, fait très rare pour la fusée européenne, mais ce loupé devrait pouvoir être rattrapé au moins partiellement.

Dès vendredi, l’opérateur luxembourgeois SES a pu apporter des nouvelles rassurantes sur son satellite SES-14, qui héberge notamment une charge scientifique pour le programme d’exploration de la Nasa intitulé GOLD (Global-scale Observation).

SES-14 est “en bonne santé” et devrait pouvoir rejoindre l’orbite visée “dans quelques mois”, a annoncé SES.

“Nous avons le contrôle sur le satellite, nous pouvons le guider, le gérer”, a indiqué à l’AFP un porte-parole de SES.

La propulsion électrique du satellite a été allumée et il est “en route” vers l’orbite géostationnaire visée. Il devrait la rejoindre “avec seulement quatre semaines de retard par rapport à ce qui était prévu” à l’origine.

SES-14 a été lancé depuis la Guyane française avec un autre satellite de communication Al-Yah3 de l’opérateur Yahsat des Emirats Arabes Unis.

Al-Yah3 et SES-14 sont tous les deux “saufs et en orbite”, a tweeté l’agence spatiale des Emirats arabes Unis, sans autre précision.

La fusée européenne avait décollé jeudi à l’heure prévue à 19h20 locales (23h20 à Paris), du centre spatial guyanais à Kourou, emportant ces deux satellites.

Mais un peu plus de 9 minutes après le décollage, il y a eu eu une perte de contact avec Ariane 5.

Elle pourrait s’expliquer par une trajectoire “pas nominale” (normale) de la fusée, selon une source proche du dossier.

“Quelques secondes après l?allumage de l’étage supérieur, la deuxième station de télémétrie située à Natal au Brésil n’a pas acquis la télémesure du lanceur”, a indiqué la société de service de lancement Arianespace dans un communiqué.

Cette absence de télémesure (qui permet notamment de connaître la position du satellite) “a duré jusqu?à la fin de la mission”, a-t-elle ajouté.

– Réputation de fiabilité –

“Par la suite, la séparation des deux satellites a été confirmée, ainsi que leur acquisition et leur mise en orbite”, a ajouté Arianespace.

Le problème, c’est qu’il ne s’agit pas de la bonne orbite de transfert, comme l’a précisé à l’AFP une source proche du dossier. Les deux satellites n’ont “pas été séparés à l’endroit où ils auraient dû l’être”.

Très vite, Arianespace a déclaré qu’elle espérait un futur “repositionnement des satellites au bon endroit grâce à leur système de propulsion”. “Les dernières nouvelles sont rassurantes après de fortes inquiétudes”, déclarait-elle dans la nuit de jeudi à vendredi.

Construit par Airbus Defence and Space à Toulouse, SES-14, d’un peu plus de 4,4 tonnes au décollage, est le 53e satellite de l’opérateur SES (Société Européenne de Satellites) à être lancé par Arianespace depuis 1984.

“Nous avons eu une très longue série de tirs réussis avec la fusée Ariane”, a souligné le parole-parole de SES. “Nous sommes très conscients” que les lancements comportent toujours une part de risque.

Pour sa part, Al Yah3, construit par Orbital ATK, est le deuxième satellite à être emporté par Ariane pour l’opérateur Yahsat (Al Yah Satellite Communications Company), après un premier lancement en 2011. Sa masse au décollage est proche de 3,8 tonnes.

Fleuron de l’industrie spatiale européenne, Ariane 5 est réputée pour sa très grande fiabilité. C’est l’un de ses arguments commerciaux majeurs face à la concurrence croissante de l’Américain SpaceX, qui propose des lanceurs moins chers.

Le programme d’exploration de la Nasa intitulé GOLD doit notamment permettre, depuis une orbite géostationnaire, de reconstituer toutes les demi-heures une image complète du disque terrestre.

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